New Jersey Devils dokonało uroczystego zastrzeżenia numeru 26, należącego do czeskiego napastnika Patrika Eliáša. 41-letni klubowy rekordzista i dwukrotny zdobywca Pucharu Stanleya został wyróżniony podczas ceremonii w Prudential Center przed sobotnim spotkaniem z New York Islanders.
Eliáš został trzecim Czechem w historii docenionym w ten sposób przez któryś z klubów NHL, obok bramkarza Dominika Haška, którego numer 37 zawieszono pod dachem hali KeyBank Center przed trzema laty, i napastnika Milana Hejduka, którego numer 23 wisi w denverskiej hali Pepsi Center od 6 stycznia.
Eliáš został piątym zawodnikiem w historii Diabłów uhonorowanym w ten sposób. Przed nim byli obrońcy Scott Stevens (4), Ken Daneyko (3), Scott Niedermayer (27) i bramkarz Martin Brodeur (30).
Podczas długiego i emocjonalnego przemówienia Eliáš podziękował wszystkim osobom mającym wpływ na jego sukcesy, włącznie z trenerami, kolegami z drużyny i menadżerami z Lou Lamoriello na czele. Podziękował swoim rodakom: Petrowi Sýkorze, Robertowi Holíkowi, Martinowi Havlátowi i Markowi Židlickiemu, którzy przybyli na ten uroczysty wieczór. Nie zapomniał także o tragicznie zmarłym Karelu Rachůnku. Również Pavel Zacha, obecny zawodnik New Jersey, został wspomniany przez Eliáša. Razem zagrali tylko jeden mecz, który był zarazem ostatnim meczem Eliáša w NHL.
Bohater wieczoru nie krył emocji zwłaszcza podczas podziękowań dla rodziców i obu braci, które wygłosił nie w języku angielskim, ale po czesku. „Mamo, tato, chciałbym wam podziękować za całe poświęcenie, które okazaliście nie tylko mnie, ale także wszystkim swoim dzieciom, za waszą miłość i wsparcie. Bardzo was kocham” — powiedział Eliáš.
Podziękował również wszystkim przyjaciołom w Czechach za wsparcie, a zwłaszcza żonie Petrze i córkom, siedmioletniej Sophii Gabrielli i czteroletniej Kaili Patricie. „Za każdym dobrym mężczyzną stoi wspaniała kobieta i ja nie jestem wyjątkiem. Każdy Diabeł potrzebuje też dwóch aniołków i ja je mam, swoje cudowne dziewczynki, Sophię i Kailę. One nauczyły mnie, czym jest miłość absolutna” — zwrócił się do nich Eliáš.
Fani przysłuchujący się jego słowom reagowali skandowaniem: „Patty, Patty”, które podczas ceremonii zabrzmiało wiele razy. „Jestem szczęśliwy, że mam dwie rodziny i dwa domu. Dzięki za niesamowite wsparcie podczas całej mojej kariery. Zostawiłem tu kawałek serca, które już zawsze będzie należeć do was” — powiedział.
Diabły wybrały wychowanka Třebíča, który przed wyjazdem za ocean grał w Kladnie, w roku 1994 w drugiej rundzie draftu jako numer 51. Sięgnięto po niego, mimo że klubowy skaut nigdy nie widział go w akcji na żywo.
„Grałem wtedy w Europie i on trzy razy przyjechał, żeby mnie zobaczyć. Ja jednak ani razu nie miałem okazji zagrać. Grzałem ławę. Nie mam więc pojęcia, dlaczego Diabły wybrały właśnie mnie. Jestem im jednak bardzo wdzięczny” — roześmiał się Eliáš wraz z 16 514 kibicami, którzy wypełnili halę.
Eliáš całą swoją karierę w NHL spędził w New Jersey. Zadebiutował 7 grudnia 1995 roku przeciwko Toronto. Pierwszą bramkę zdobył rok później 12 grudnia, w swoim szóstym meczu NHL, przeciwko Bostonowi.
Największą okazję do zmiany barw miał w roku 2006, kiedy mógł jako wolny gracz trafić do bliskiego rywala z Manhattanu, czyli New York Rangers. „Pozwoliłem swojemu sercu wybrać i zdecydować za mnie. Zostałem więc na kolejną dekadę w miejscu, którego jestem częścią” — powiedział Eliáš.
Jest rekordzistą klubowym pod względem liczby bramek (408), asyst (617), punktów (1025), bramek zdobytych w przewadze (113), punktów zdobytych w przewadze (333) i zwycięskich bramek (80).
Jeżeli chodzi o play off, to do niego należy największa liczba bramek (45), asyst (80), punktów (125) oraz bramek (21) i punktów (52) zdobytych w przewadze. Kolejny rekord z 6 zwycięskimi trafieniami współdzieli ze Scottem Stevensem, Petrem Sýkorą, Claudem Lemieux i Jamie Langenbrunnerem. Dwa razy wygrał Puchar Stanleya: w latach 2000 i 2003.
Po raz ostatni dla Diabłów zagrał w sezonie 2015/2016, gdy z powodu problemów z prawym kolanem wystąpił tylko w 16 meczach, zdobywając 8 punktów za 2 bramki i 6 asyst. W kolejnym sezonie próbował jeszcze wrócić, ale nawet po operacji nie pozbył się problemów zdrowotnych i pod koniec maja minionego roku zakończył karierę w NHL.
Autorzy: ČTK, iDNES.cz
Tłum.: Typowy